La mosquée Al-Azhar, fondée en 970 et le siège de l’université al-Azhar, la plus ancienne université encore active

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L'intérieur de la mosquée al-Azhar au Caire
L’intérieur de la mosquée al-Azhar au Caire

Dès son arrivée en Égypte, Jawhar ben Abdalah al-Siqilli, le général d’origine sicilienne qui venait de conquérir le pays en 969, pour le quatrième calife fatimide Al-Muizz li-Dîn Allah, entama la construction d’une nouvelle capitale, Al-Mansûriyyah, au nord d’Al-Fustât, l’ancien fleuron de l’Empire abbasside. Lorsque Al-Muizz se rendit sur place pour visiter sa nouvelle conquête, il décida que la capitale s’appellerait Al-Qâhirah (c’est-à-dire « la victorieuse », actuel Le Caire) plutôt qu’Al-Mansûriyyah.

Lorsque Jawhar al-Siqilli posa la première pierre de la nouvelle capitale, il avait prévu la construction d’une grande mosquée où serait célébrée la prière sous le règne de son maître Al-Muizz. Cette mosquée fut d’abord appelée Jâmaâ Al-Qâhirah (la mosquée du Caire). La mosquée d’origine comprenait une cour entourée de trois bas-côtés. Elle avait un seul minaret et occupait la moitié de l’espace qu’elle occupe aujourd’hui. Elle a par la suite été nommée « Al-Azhar » pour rendre hommage à Fatima Zahra, la fille de Muhammad sws. Elle est située au sud du Khan el Khalili, dans Le Caire islamique.

L’université d'al-Azhar au Caire faite sous les fatimides
L’université d’al-Azhar au Caire faite sous les fatimides

Sa construction commença le 4 avril 970 et dura deux ans. La première pierre fut posée le 22 juin 9721. Après sa construction, Al-Azhar fut directement financée par les califes fatimides, et devint la mosquée officielle pour la prière du vendredi. Les habitants des villes à proximité du Caire, comme Misr ou Al-Qatai’ se dirigeaient tous les vendredis vers Al-Azhar pour écouter le sermon (al-Khutbah), donné par le califefatimide, et accomplir la prière en congrégation. Par ailleurs, des Égyptiens aisés participaient à son financement en lui léguant une part de leur fortune ou des propriétés privées.

Une école est ouverte près de la mosquée en octobre 9752, puis en 988, elle devint une université où étaient enseignées le droit et la théologie (madrasa). En 1005, sous le califat d’Al-Hakim elle devient une « maison du savoir » (arabe دار العام [dār al-`ilm], maison de la science, ou دار الحكمة dār al-hikma, maison de la sagesse), munie d’une importante bibliothèque publique, où la chimie, l’astronomie et la philosophie sont enseignées en plus des disciplines strictement religieuses comme la connaissance des hadiths et du Coran3. L’éducation à Al-Azhar incluait la jurisprudence chiite-ismaélite, la grammaire arabe, la littérature et l’histoire. Elle devient alors le centre de diffusion de la da’wa (propagande) chiite fatimide.

À la fin de la dynastie des Fatimides (vie siècle de l’hégire – xiie siècle), la partie couverte de la mosquée a été élargie. Un couloir fut ajouté de chaque côté de la cour intérieure, dont les arcades reposent sur des colonnes de marbre.

  1.  Angelo Sammarco Précis de l’histoire d’Égypte [archive] Imprimerie de l’Institut français d’archéologie orientale du Caire, 1935.
  2.  Fadwa El Guindi, By Noon Prayer: The Rhythm of Islam [archive], Berg, 2008
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